Mycobacterium chelonae: un virus salva a un hombre de una bacteria resistente a todos los antibióticos

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En enero de 2020, un hombre de 56 años llegó a un hospital de Boston quejándose de un sarpullido llamativo que se había extendido a su brazo izquierdo. En pocos meses su situación se volvió tan crítica que tuvo que ser ingresado sin que ninguno de los tratamientos aplicados surtiera efecto. La historia de cómo superó esta crisis es un ejemplo más del potencial de los virus para combatir las superbacterias resistentes a los antibióticos, una pandemia mundial sin solución aparente que mata cada año más que el sida, la malaria y algunos tumores.

Las bacterias resistentes a los antibióticos atacan a las personas que ya están debilitadas por otras enfermedades o tratamientos. Estos pacientes, cientos de millones en todo el mundo, tienen mayor riesgo de complicaciones graves o incluso de muerte por estas infecciones.

El hombre que acudió al Brigham Women’s Hospital en enero de 2020 fue la víctima perfecta. Tenía una enfermedad renal crónica y padecía artritis en las articulaciones debido a un problema en su sistema inmunológico que también le provocó complicaciones neurológicas. Los médicos comenzaron a tratarlo con antibióticos sin que la situación mejorara. Un mes después, iba a ser admitido. Las lesiones en la piel de su brazo crecieron tanto que los médicos tuvieron que abrirlas para extraer el tejido muerto. Ninguno de los antimicrobianos utilizados pudo combatir las bacterias que causaron la infección. Era sobre Mycobacterium chelonae, un patógeno de la familia de la tuberculosis que puede causar erupciones y daño generalizado a otros órganos. Además, el paciente estadounidense sufría efectos secundarios graves debido a la toxicidad de todos los antibióticos que estaba recibiendo.

Un año después, la infección se había extendido y los abscesos se estaban volviendo más grandes y dolorosos. En ese momento, el médico nacido en Venezuela, Francisco M. Marty, sugirió a sus colegas que tal vez un virus podría curar a este paciente.

El doctor estaba hablando de virus bacteriófagos, patógenos que se especializan en destruir bacterias. Por cada bacteria conocida, probablemente haya un virus capaz de entrar y matarla. Todo lo que los médicos tenían que hacer era encontrar el patógeno correcto. Los médicos extrajeron microbios de las heridas del paciente, secuenciaron sus genomas y buscaron entre 20 fagos previamente estudiados para descartar infecciones con otra superbacteria de la misma familia. Así se identificó a Muddy, un fago que, en pruebas de laboratorio, eliminó la M. chelonae.

Los médicos obtuvieron permiso para usar Muddy como tratamiento experimental y se lo inyectaron al paciente por vía intravenosa. También mantuvieron tratamiento antibiótico. Las lesiones mejoraron en solo dos semanas. El paciente no tuvo efectos secundarios graves. Actualmente, continúa recibiendo tratamiento viral y no muestra signos de infección, dice Jessica Little, médica de Brigham y primera autora del estudio que describe este caso hoy.

“Esta es la primera vez que se aplica la terapia de fagos a M. chelonaePequeño explica. “Además, este es el primer caso en el que se obtienen resultados con un solo virus; normalmente usamos cócteles de varios fagos”, añade. Este caso se suma al pequeño pero creciente número de pacientes que han superado las infecciones por superbacterias con esta terapia experimental.

El equipo médico no identificó al paciente para preservar su privacidad, pero divulgó imágenes que muestran el rápido desarrollo de sus lesiones después del tratamiento experimental. Su caso deja una interesante incógnita. El paciente desarrolló anticuerpos contra el virus Muddy, pero a pesar de ello no hubo complicaciones ni recaídas, destaca Little. “Necesitamos entender mejor la interacción entre estos virus y el sistema inmunológico del paciente, y si esto puede afectar el éxito del tratamiento”, agrega el doctor.

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En el estudio hay un grato recuerdo para Francisco M. Marty, el médico de Brigham que sugirió por primera vez los fagos y que murió el 9 de abril de 2021 al caer de un acantilado mientras tomaba fotografías en República Dominicana durante sus vacaciones.

La investigadora del CSIC Pilar Domingo-Calap es una de las principales expertas de España en el uso de fagos para combatir infecciones recalcitrantes. Recientemente logró aislar fagos para tratar a Dani Río, un joven de 18 años que estuvo al borde de la muerte por una infección similar a la del paciente estadounidense. “El uso de fagos como tratamiento compasivo no es nuevo, pero el hecho de que cada vez haya más casos y con resultados positivos refuerza la necesidad de regular su uso en el ámbito clínico”, subraya esta bióloga molecular.

Por el momento, estos tratamientos solo se utilizan como último recurso, cuando no hay otras opciones de tratamiento. “En base a las propias cepas de los pacientes, buscamos fagos en el ambiente y los caracterizamos”, dice Domingo-Calap. A veces, los fagos se encuentran en lugares menos esperados, como las aguas residuales de los hospitales, donde se producen infecciones por superbacterias. Uno de los objetivos actuales es crear “bibliotecas” de fagos identificados, estudiados y catalogados según el tipo de superbacteria que pueden matar. Uno de los objetivos es crear cócteles de fagos contra las superbacterias más comunes que se pueden usar de manera tan amplia.

Las superbacterias son el resultado directo del uso excesivo de antibióticos. El uso indiscriminado para tratar preventivamente cualquier tipo de infección o para engordar ganado ha provocado que muchas bacterias desarrollen inmunidad a muchos o todos los antibióticos conocidos. El objetivo ahora es evitar que suceda lo mismo con los fagos. Es por eso que estamos buscando virus “líticos” que penetren en la bacteria y literalmente la hagan estallar. Es importante que no integren su genoma con partes del ADN de la bacteria; De lo contrario, podrían convertirse en un vector de transmisión de resistencias, lo que nos devolvería al punto de partida en la lucha contra esta preocupante pandemia.

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