Qué cambios produce el coronavirus en el cerebro y cómo se relacionan con el COVID prolongado

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Los científicos están detectando una gama cada vez mayor de complicaciones neurológicas después de que surge una infección, que incluyen confusión, accidentes cerebrovasculares y trastornos neuromusculares (Getty Images)

Aunque el SARS-CoV-2 se considera un patógeno respiratorio, los científicos están detectando una gama cada vez mayor de complicaciones neurológicas después de dejar la infección, que incluyen confusión, accidente cerebrovascular y trastornos neuromusculares. Otros trastornos, como dificultad para concentrarse, dolores de cabeza u otros trastornos sensoriales puede persistir durante meses después de la infección, como parte de una constelación de síntomas que ahora se consideran COVID prolongado o persistente.

Incluso los jóvenes con enfermedad inicial leve pueden desarrollar síndromes neuropsiquiátricos agudos y COVID persistente. Los mecanismos fisiopatológicos aún no se comprenden bien, aunque la evidencia implica principalmente una disfunción inmunitaria, incluida la neuroinflamación inespecífica y la desregulación autoinmune antineural.

Por ello, los especialistas consideraron estudiar los mecanismos que provocaron la aparición de estas complicaciones. Esto es lo que un equipo de trabajo liderado por Serena Spudich, profesora de neurología Gilbert H. Glaser en Universidad de Yaleen un artículo publicado recientemente en Ciencia.

Incluso los jóvenes con una enfermedad inicial leve pueden desarrollar síndromes neuropsiquiátricos agudos y COVID persistente (Getty)

El especialista ha estudiado los efectos del VIH en el cerebro durante las últimas dos décadas. Luego, en 2020, apareció un nuevo virus, seguido poco después por un número cada vez mayor de informes clínicos de pacientes infectados que también desarrollaron problemas relacionados con el cerebro. Trabajando con colegas en Yale, desde entonces se ha centrado en gran medida en aprender sobre los impactos neurológicos del SARS-CoV-2..

Una de las variables de particular interés para los científicos fue la heterogeneidad de los síntomas que provoca. Incluso en casos leves, el COVID-19 puede causar confusión, delirio, somnolencia, función cognitiva deficiente, dolores de cabeza intensos y sensaciones incómodas en la piel.. En los casos más graves, los pacientes sufrieron complicaciones tan graves como accidentes cerebrovasculares.

“La mayoría de las investigaciones apuntan a una lesión mediada por el sistema inmunitario en lugar de que el virus realmente ingrese al cerebro y mate las células allí”, señalaron los científicos (Getty Images)

Aunque los profesionales médicos inicialmente se enfocaron en las complicaciones en la etapa aguda de la enfermedad, a medida que avanzaba la pandemia pronto se dieron cuenta de que muchas de estas complicaciones podrían durar mucho tiempo. “Muchos informes de personas con síntomas que persisten durante meses. dijo Spudich. A menudo tenían una resolución completa de la fiebre y la dificultad para respirar, pero continúa teniendo problemas de concentración, memoria o dolores de cabeza”.

Más que un comienzo

Cuando todo comenzó, a principios de la década de 2020, los investigadores temían que los síntomas neurológicos se debieran a que el SARS-CoV-2 invadía y se replicaba en las células cerebrales y dañaba directamente ese órgano. Sin embargo, la gran mayoría de la evidencia actual revela que esto no fue lo que sucedió.

“En nuestro trabajo, acumulamos evidencia de lo que se ha estudiado sistemáticamente y resumimos cómo se ve afectado el cerebro durante la fase aguda de COVID-19”, dijo Spudich. Descubrimos que la mayoría de las investigaciones apuntan al daño mediado por el sistema inmunológico en lugar de que el virus realmente ingrese al cerebro y mate las células allí.”.

Incluso en casos leves, el COVID-19 puede causar confusión, delirio, somnolencia, función cognitiva deficiente, dolores de cabeza intensos y sensaciones incómodas en la piel.
Incluso en casos leves, el COVID-19 puede causar confusión, delirio, somnolencia, función cognitiva deficiente, dolores de cabeza intensos y sensaciones incómodas en la piel.

Los científicos pudieron buscar evidencia en el líquido cefalorraquídeo (LCR), que rodea el cerebro y la columna vertebral. De los muchos estudios que se han realizado en todo el mundo, muy pocos han detectado rastros de SARS-CoV-2 en LCR. Además, las autopsias de pacientes con coronavirus, que a veces pueden detectar fragmentos virales en el cerebro, tampoco han podido encontrar partículas restantes.

Sin embargo, incluso en ausencia de un virus que se replique, el COVID-19 aún puede contribuir a cambios inmunológicos. En realidad, los estudios han encontrado marcadores elevados de activación inmunitaria e inflamación en el líquido cefalorraquídeo y el cerebro que pueden ser la base de los síntomas. Por ejemplo, las células inmunitarias liberan ciertas proteínas para combatir infecciones, pero también pueden tener efectos adversos que interfieren con la función neurológica.

Creemos que en algunas personas que contraen COVID y tienen síntomas neurológicos, el sistema inmunitario provoca cambios en el sistema nervioso que eventualmente los vuelven sintomáticos. »señaló Spudich.

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“Creemos que en algunas personas que contraen COVID y tienen síntomas neurológicos, el sistema inmunitario provoca cambios en el sistema nervioso que eventualmente los vuelve sintomáticos”, dijeron los expertos (Getty Images)

Una de las variables que se ha comenzado a analizar es que algunos síntomas pueden ser causados ​​por la autoinmunidad en la que el sistema inmunitario se activa para combatir un patógeno entrante, pero reconoce erróneamente las propias células del cuerpo como objetivos. “En estos casos, el sistema inmunitario falla y ataca a su propio cerebro oa las células nerviosas periféricas, lo que tiene consecuencias neurológicas o psiquiátricas”, añade la especialista.

Aún más desconcertante es la persistencia de problemas después de que la infección aguda ha disminuido en los pacientes. A pesar de sus sensaciones, las pruebas clínicas a las que se someten los pacientes suelen volver a la normalidad, lo que la convierte en una patología especialmente difícil de estudiar.

La mayoría de estos pacientes escuchan de su médico que todo está bien con ellos.Spudich explicó. Usando herramientas con las que su equipo había analizado cómo el VIH afecta el cerebro, ahora se centró en desentrañar los misterios del SARS-CoV-2.

Una de las variables que se ha comenzado a analizar es que ciertos síntomas pueden ser causados ​​por la respuesta que activa el sistema inmunitario para combatir al patógeno (Getty Images)
Una de las variables que se ha comenzado a analizar es que ciertos síntomas pueden ser causados ​​por la respuesta que activa el sistema inmunitario para combatir al patógeno (Getty Images)

Al observar las diferentes células y proteínas que rodean el cerebro y que se pueden medir en el LCR, están estudiando cómo se comportan de manera diferente en las personas que han tenido COVID durante mucho tiempo en comparación con aquellas que no han desarrollado otras complicaciones. También utilizan imágenes de resonancia magnetica analizar las diferencias cerebrales estructurales y funcionales entre estos grupos.

Spudich espera que su trabajo no solo proporciona respuestas para quienes luchan contra los efectos del COVID-19, sino que también arroja luz sobre otras infecciones virales poco conocidas, como la enfermedad de Lyme. “Ahora tenemos a nuestra disposición increíbles herramientas de investigación que nos permiten estudiar inmunología, buscar pequeños fragmentos del virus y examinar cambios en la estructura o función del cerebro. Tomará tiempo, esfuerzo e inversión, pero confío en que obtendremos respuestas”, dice.

Aunque sus puntos de vista están destinados a encontrar respuestas en el futuro, su preocupación también se centra en el presente. “Necesitamos interrumpir cualquier proceso que esté sucediendo para que no haya más consecuencias a largo plazo en el sistema nervioso”, concluye.

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